Final i amerikanska Imagine Cup i helgen!

För fotbollspelare i tonåren är det Gothia Cup som gäller. För blivande popstjärnor är det Idol. Men för teknikstudenter finns det ingen större utmaning än Imagine Cup.
Föreställ dig ett rum som är fyllt av de smartaste blivande teknikledarna och deras världsomvälvande innovationer. I helgen blir drömmen verklighet när 22 team med toppteknikstudenter kommer till Redmond och finalen av den amerikanska Imagine Cup . På måndag kväll väljer Microsoft ut ett lyckligt team som ska representera USA i världsfinalen av Imagine Cup 2011 i New York i juli.
Imagine Cup har funnits i nästan ett årtionde och är världens främsta tekniktävling för studenter. Tävlingen lockar hundratusentals studenter varje år som vill försöka lösa världens svåraste problem med hjälp av teknik. Imagine Cup handlar om att skapa program, applikationer och enheter för att lösa riktiga problem inom områden som sjukvård, utbildning och miljö, och ska inte förväxlas med en vanlig vetenskapsmässa.
För att bara ge några små exempel på vad studenterna är kapabla till skapade årets deltagare från USA program för att hjälpa synskadade att göra anteckningar under lektionerna, en mobilapp för att upptäcka malaria och ett logistikkedjesystem för humanitär hjälp.
Programmen som studenterna skapade tillhör teamen som skapade dem. Många före detta deltagare har gått vidare och kommersialiserat sina lösningar. Ett exempel är Team GINA från Tjeckien. De utvecklade GINA (Geographical INformation Assistant), ett programsystem för mobil utrustning som tillhandahåller navigering i svår terräng och koordinerar räddningsteam och ger geografisk information. GINA-systemet har utvecklats i Haiti för att spåra spridningen av kolera, och idag används det för att hjälpa räddningsarbetare att kartlägga områden i Japan som drabbades av den förödande jordbävningen och tsunamin.
Team GINA är bara ett exempel på hur Imagine Cup exponerar studenter för teknikens kraft och den inverkan den kan ha för människor runtom i världen. Men utöver social påverkan hjälper tävlingen studenterna att utveckla sina tekniska kunskaper så att de är mer förberedda när de ska ingå i en arbetsgrupp eller kanske till och med starta upp en egen verksamhet.
Enligt IDC kommer 77 procent av arbetena under nästa årtionde att kräva teknikkunskaper. Hittills är det mindre än 15 procent av de amerikanska collegestudenterna som ägnar sig åt examen inom vetenskap eller teknik – jämfört med över 30 procent i Indien och över 40 procent i Kina. De långsiktiga effekterna av det här kniviga problemet kommer alla i IT-branschen känna av, inte bara Microsoft.
Via Imagine Cup hjälper Microsoft till med att förbereda dagens studenter att bli framgångsrika i sina IT-karriärer. Över 74 000 studenter från 422 skolor registrerade sig enbart i USA, vilket är en fenomenal ökning från 22 000 förra året och kanske ett tecken på att vinden vänder.
Vill du bli inspirerad av de här fantastiska studenterna? Jag uppmuntrar dig att kika på alla USA:s finalistteam här. Du kan även rösta på din favorit.
De åsikter och värderingar som uttrycks i den här bloggen tillhör författaren och behöver inte nödvändigtvis gälla för Microsoft.