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"El calentamiento global es una responsabilidad que en Microsoft tomamos muy seriamente."

- Steve Ballmer
Presidente ejecutivo
Microsoft

 

 

A view of the earth in Virtual Earth
"La API (Interfaz de programación de aplicaciones) de Virtual Earth facilita la sustitución de nuestra anticuada tecnología de cartografía y la instalación de las nuevas aplicaciones web. Fuimos capaces de integrar la tecnología Virtual Earth en el sitio online Envirofacts en tres semanas. Para el gobierno federal, esto fue como la velocidad del rayo."

Pat Garvey
Director de proyecto
Agencia de Protección Ambiental de EE.UU.

Microsoft Virtual Earth se centra en el planeta

Una imagen que ayudó a movilizar el movimiento medioambiental durante la década de los 70 fue la de la Tierra superpuesta a la luna tomada por un astronauta del Apolo 8 en 1968. Para muchos, la foto de un planeta azul, contrastada con la gélida oscuridad del espacio, mostró la fragilidad y la importancia del planeta Tierra.

Cuarenta años después, las imágenes de la Tierra como soporte a la ciencia medioambiental ha alcanzado un nuevo nivel gracias a Microsoft Virtual Earth, una herramienta de visualización geoespacial y cartográfica global. Con sus excelentes imágenes, la integración con las herramientas de Microsoft más utilizadas y sus capacidades empresariales, Virtual Earth está dando lugar a otra transformación del modo en que vemos el planeta.

Una visión clara de la Tierra con datos geoespaciales

En la actualidad, Virtual Earth lo utilizan investigadores del medio ambiente, agencias gubernamentales, academias y otras personas para ver el planeta de una forma más clara. El impacto creciente de Virtual Earth puede ser establecido, en parte, por la noción de que los mapas y las imágenes de la Tierra son una forma natural y efectiva de organizar información. "Una gran parte de la información a la que nos enfrentamos en nuestra vida diaria está relacionada de forma geoespacial", dice Bill Gail, director de desarrollo estratégico de Virtual Earth.

"Sólo estamos empezando a hacer un uso amplio de estas relaciones geoespaciales. Los ingenieros llevan trabajando con información geoespacial desde hace muchos años. Con Virtual Earth, estamos llevando el acceso a ese tipo de información más allá de este pequeño grupo de expertos, de modo que cualquier persona del mundo pueda beneficiarse directamente de su uso."

Mapas en directo, imágenes realistas

Una de las principales bazas de Virtual Earth son sus excepcionales imágenes, las cuales abarcan virtualmente todo el globo. En varias áreas, es posible hacer un zoom con una resolución extremadamente alta y ver fotos aéreas tomadas con cámaras digitales que muestran detalles de hasta tan sólo 15 centímetros, o fotografías por satélite con una resolución tan buena como de medio metro.

Virtual Earth también ofrece varias perspectivas de visualización de la imagen, como la de tipo "a vista de pájaro" (exclusiva de Virtual Earth) que captura vistas realistas a 45 grados de la superficie de la Tierra desde cuatro ángulos, lo que proporciona detalles de edificios y de objetos naturales que una vista vertical de arriba abajo podría perder.

El sofisticado procesamiento informático también permite a Virtual Earth representar las características del terreno y edificios en 3D, lo que proporciona la primera réplica 3D de la Tierra verdaderamente fiable que es accesible a través de un navegador web.

"Las personas viven y trabajan en tres dimensiones", dice Gail. "Hemos visto a los videojuegos pasar de las 2 a las 3 dimensiones, y veremos la misma transición en el uso de la Web para visualizar el mundo que nos rodea."

Una plataforma flexible con calidad profesional

Virtual Earth también ofrece una manera flexible de que la información geoespacial esté disponible tanto para los socios como para el público. Virtual Earth está basado en la Web: los usuarios no tienen que descargar una gran aplicación para trabajar con los nuevos datos o ver si éstos existen.

Ya que Virtual Earth está diseñado para su uso en toda la empresa, ofrece el tipo de capacidad y fiabilidad robustas que las agencias gubernamentales, las organizaciones no gubernamentales y las empresas desean. Y Virtual Earth se integra fácilmente con otros productos Microsoft ampliamente utilizados, como Microsoft SQL Server y Microsoft SharePoint Server. Virtual Earth ofrece a los usuarios:

  • Imágenes aéreas o por satélite de alta resolución.
  • Imágenes oblicuas y “a vista de pájaro”, con vistas realistas a 45 grados de la superficie de la Tierra tomadas desde cuatro ángulos.
  • Imágenes fotográficas realistas, geoespecíficas y de tipo 3D altamente fiables de ciudades y de DEMs (Modelos de elevación digitales).
  • Una forma simplificada para compartir colecciones de localizaciones anotadas personalmente.
  • Una interfaz por navegador 2D o 3D.

"Virtual Earth no es una herramienta que sirva para una sola cosa", dice Jim Keenan, director de ventas y marketing de IDV Solutions, un partner Microsoft que utilizó Virtual Earth para cartografiar los daños del devastador incendio del 2007 que tuvo lugar en San Diego, California. "Es una gran plataforma a la que podemos traer contenido procedente de SQL o SharePoint."

Una vista integrada de múltiples fuentes de datos

Como soporte de su tesis doctoral, el investigador de Microsoft Bora Boren usó una primera versión de Virtual Earth como base para una herramienta denominada Hydroseek. Hydroseek permite a los científicos consultar 25 bases de datos diferentes, como la de la EPA (Agencia de Protección de Medio Ambiente) norteamericana, la USGS (U.S. Geological Survey) y el National Atmospheric Deposition Program, que monitoriza las precipitaciones a escala nacional. Hydroseek ofrece también el resultado en mapas Virtual Earth, mostrando regiones, cuencas hidrográficas o ríos concretos.

Boren, que trabaja en el centro Microsoft Research en San Francisco, utiliza ahora la versión actual de Virtual Earth para crear una herramienta aún más potente que él llama "sci-scope", la cual combinará datos procedentes de un mayor abanico de fuentes de datos, incluyendo la geología, la hidrología y la ecología de las áreas.

"El objetivo de mi investigación es conseguir que el usuario apunte en un lago sobre el mapa y que aparezca la información relevante acerca de sus características geográficas desde la base de datos", dice Boran. "O poder hacer clic en un mapa para elegir un río, solicitar una lista de presas o pluviómetros en una u otra dirección del punto en el que hicimos clic, y después revisar los datos de esos medidores."

Creación de oportunidades para un análisis en profundidad

Otra investigadora de Microsoft, Catharine van Ingen, usa Virtual Earth para ayudar al Berkeley Water Center, un instituto de investigación afiliado a la Universidad de California en Berkeley, a crear mapas de datos detallados de cuencas hidrográficas, como el de Russian River situado en la parte norte de California.

La incorporación de datos de una manera visual con Virtual Earth supone una enorme mejora en relación a los métodos que los investigadores que trabajan sobre cuencas hidrográficas utilizaban con anterioridad. "Era habitual tener que desplazarte a las distintas agencias y hurgar en sus fuentes de datos y confiar en estar en el sitio correcto", comenta.

Van Ingen dice que trabajar con datos medioambientales es, con frecuencia, distinto a manejar otro tipo de información relacionado con la ciencia, y Virtual Earth es una excelente herramienta para visualizar la información medioambiental y establecer el escenario para un análisis más profundo.

"El primer paso en un proyecto relacionado con el medio ambiente es el ensamblaje", dice. "Puede que se tenga que recopilar información sobre precipitaciones procedente de la NOAA (National Oceanic and Atmospheric Administration), descargar figuras del USGS y, quizás, la temperatura del agua ofrecida por la EPA o una agencia local. Una vez recopilados todos estos datos y mostrados en Virtual Earth, las cosas empezarán a tener realmente sentido para usted."

Estructura, soporte y flexibilidad para soluciones personalizadas

La capacidad de Virtual Earth de crear potentes aplicaciones va más allá de la simple creación de capas definidas por el usuario. La facilidad de uso del kit de desarrollo de software hace que sea posible que cualquiera, con pequeños conocimientos en la creación de sitios web, pueda crear aplicaciones de cartografía basadas en la Web. La plataforma Virtual Earth ofrece:

  • Un modelo de servicio web para una amplia y rápida distribución de soluciones de inteligencia empresarial.
  • Soporte de los estándares abiertos KML (Keyhole Markup Language) y OGC (Open Geospatial Consortium).
  • Fácil integración con otros productos Microsoft, como SQL Server 2008 (que recientemente ha sido actualizado con extensiones geoespaciales) y SharePoint Server (que permite a los usuarios contribuir con datos a las aplicaciones de cartografía a través de portales).
  • Un historial del valioso y responsable soporte de Microsoft a las soluciones empresariales.

El gobierno y los clientes profesionales comprenden la importancia de las caractersticas empresariales implementadas en Virtual Earth. Recientemente, la EPA reconstruyó su base de datos de información medioambiental (incluyendo las localizaciones de residuos peligrosos) y la basó en la plataforma Virtual Earth. Sus desarrolladores se beneficiaron del kit de desarrollo ofrecido por Microsoft para construir la nueva aplicación, Envirofacts, en semanas.

"Puede examinar el código fuente (para una tarea particular) y después copiarlo y pegarlo", dice Jerry Skaw, director de marketing de Virtual Earth. "Hemos encontrado auténticas aplicaciones que se han creado en tan sólo unos días."

"La API (Interfaz de programación de aplicaciones) de Virtual Earth facilita la sustitución de nuestra anticuada tecnología de cartografía y la instalación de las nuevas aplicaciones web. Fuimos capaces de integrar la tecnología Virtual Earth en el sitio online Envirofacts en tres semanas. Para el gobierno federal, esto fue como la velocidad del rayo", dice Pat Garvey, director del proyecto para la EPA.

Con Virtual Earth, nuestro planeta es visible de una forma completamente nueva. "Una cosa es decirle a alguien que la selva amazónica está desapareciendo", dice Bill Gail. “Cuando puedes verlo realmente, el impacto es mucho más grande."